Los estadounidenses pasan aproximadamente el 90 % de su tiempo a puerta cerrada, lo que significa que la calidad del aire interior nunca ha sido tan importante. Sin embargo, una nueva investigación ha resaltado los peligros ocultos de respirar aire contaminado desde el interior de nuestros propios hogares.

La contaminación del aire se ha relacionado con la nacimientos prematuros de hasta 6 millones de bebés en todo el mundo cada año, y la contaminación del aire interior contribuye a aproximadamente dos tercios de la exposición total.

Según la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA), cocinar, limpiar e incluso nuestras mascotas se encuentran entre los contaminantes comunes que pueden afectar negativamente la calidad de nuestro aire interior. Los altos niveles de exposición prolongada a la contaminación pueden causar efectos adversos para la salud, como infecciones respiratorias, enfermedades cardíacas, ciertos tipos de cáncer e incluso la muerte.

Los bebés y los niños, las personas mayores y las personas con problemas de salud subyacentes corren mayor riesgo de sufrir los efectos de la contaminación. Aquí exploramos las fuentes comunes de nuestra contaminación del aire interior, describimos cómo eso puede afectar la salud de nuestra familia y, finalmente, enumeramos las formas en que todos podemos limpiar nuestro aire interior.

Por qué es importante la calidad del aire interior

La palabra 'contaminación' se asocia más comúnmente con las emisiones de monóxido de carbono de los vehículos que con las fuentes dentro de nuestros hogares. Sin embargo, el aire que respiramos en interiores puede estar hasta cinco veces más contaminado que el aire exterior, dice la EPA.

'El potencial y los tipos de impactos en la salud de la contaminación del aire interior dependen de muchos factores, incluidos el tipo y la cantidad de contaminantes, el estado de salud individual y las sensibilidades de los ocupantes, varios factores del edificio y la habitación, y la ventilación interior', dijo un portavoz de la EPA. Cuéntanos.

Puede notar algunos síntomas después de una sola exposición a un contaminante en particular, o tal vez exposiciones repetidas a un contaminante o mezcla de contaminantes, explicaron. Estos síntomas incluyen irritación de los ojos, la nariz y la garganta, dolores de cabeza, mareos y fatiga.

“En algunos casos, los niveles altos, los períodos prolongados o repetidos de exposición a ciertos contaminantes de interiores se han asociado con enfermedades respiratorias, enfermedades cardíacas, cáncer e incluso la muerte. Algunos contaminantes del aire interior también pueden exacerbar condiciones de salud crónicas como el asma', dice el portavoz de la EPA.

Y con los estudios que ahora vinculan tasas más altas de mortalidad por COVID-19 Para áreas con alta contaminación, la calidad del aire que respiramos es motivo de preocupación.

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Cómo afecta la contaminación interior a los niños

Los bebés y los niños se encuentran entre los más susceptibles a los efectos negativos de la mala calidad del aire interior, ya que sus pulmones aún se están desarrollando.

Como explica Elizabeth Matsui, MD, MHS, profesora de salud de la población y pediatría y directora de investigación clínica y traslacional de la Escuela de Medicina Dell en Texas: la contaminación, los alérgenos y los microbios infecciosos se pueden encontrar en el aire interior y todos pueden afectar el bienestar de nuestros hijos.

'El aire interior puede tener un gran impacto en la salud de nuestros niños, causando congestión nasal crónica, tos y dificultad para dormir debido a los síntomas respiratorios, por nombrar los síntomas más comunes', dice el Dr. Matsui.

Los alérgenos de interior, como el polvo o el pelo de las mascotas, son los principales contribuyentes a los síntomas y ataques de asma entre los niños que son alérgicos a ellos, dice el Dr. Matsui.

En cuanto a los riesgos para la salud a largo plazo asociados con la mala calidad del aire, un estudio vinculó la exposición a altos niveles de contaminación en la infancia con una peor salud mental más adelante en la vida. El estudio, realizado en el Instituto de Psiquiatría, Psicología y Neurociencia del King's College de Londres, encontró que la exposición a ciertos contaminantes aumentaba la probabilidad de que un niño sufriera trastornos mentales como depresión o ansiedad al cumplir los 18 años.

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Cómo la contaminación interior afecta a los bebés y las personas embarazadas

La contaminación también representa un riesgo para la salud de los bebés y, a menudo, incluso antes de que nazcan. Un estudio global reciente asoció los nacimientos prematuros con la contaminación del aire entre 6 millones de bebés durante el año 2019.

Además de esto, el estudio encontró una correlación entre la contaminación y bajo peso al nacer , que se clasifica como un peso al nacer de menos de 2500 gramos (5 lbs 5 oz), entre 3 millones de bebés.

Dr. Rakesh Ghosh

Si podemos, [esperamos] extender el mensaje como parte del cuidado básico al prenatal de que la exposición a la contaminación es dañina.

—Rakesh Ghosh, PhD

'Los niveles interiores [de contaminación] son ​​sustancialmente más altos en comparación con los niveles exteriores', dice Rakesh Ghosh, PhD, epidemiólogo de la Universidad de California en San Francisco e investigador principal del estudio. 'Si podemos, [esperamos] extender el mensaje como parte del cuidado básico al prenatal de que la exposición a la contaminación es dañina.'

Esta no es la primera vez que los científicos relacionan el impacto de la contaminación en la salud de los bebés en el útero. Un estudio publicado en 2020 descubrió que las diminutas partículas que se encuentran en el aire contaminado podían llegar a la placenta y posiblemente pasar al feto.

Contaminantes comunes del aire interior

A menudo no puede ver los contaminantes en su hogar, y cuántos hay y cuáles varían según su propio entorno y circunstancias personales. Las fuentes comunes de interior pueden incluir lo siguiente.

Materia particular

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la materia particulada (PM) es el término para las partículas diminutas que se encuentran en contaminantes como el polvo, los gases de humo y los gases.

Las partículas de menos de 2,5 micrómetros de diámetro (PM2,5) o más pequeñas son más dañinas que las partículas más grandes, ya que se inhalan y absorben fácilmente en el cuerpo. Estas partículas son aproximadamente 30 veces más pequeñas que un mechón de cabello.

Las fuentes interiores comunes de estas partículas finas incluyen productos de tabaco y aparatos domésticos que queman combustible, como estufas de leña, chimeneas abiertas de carbón e incluso velas.

Contaminantes del aire exterior

Según la American Lung Association, el 40% de las personas en los Estados Unidos viven en lugares con contaminación por partículas, y este aire contaminado puede infiltrarse fácilmente en su hogar.

Además, el radón, un gas radiactivo natural que es la segunda causa principal de cáncer de pulmón después del tabaquismo, puede ingresar a su hogar a través de grietas en las paredes y los cimientos de su edificio. La buena noticia es que se puede analizar el radón y se puede implementar un sistema de mitigación.

Moho y esporas de moho

El moho prospera en condiciones cálidas y húmedas, como baños o cocinas. La presencia de moho y esporas de moho puede desencadenar síntomas de asma en quienes padecen la afección.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades recomiendan mantener los niveles de humedad a no más del 50 % para ayudar a impedir que crezca el moho.

Plagas, como insectos y roedores

Las plagas, o más bien sus excrementos (puaj), son otra fuente común de contaminación interior. Los alérgenos que producen las cucarachas, roedores y otros insectos se depositan en el polvo y otras telas. Cuando se les molesta, se transportan por el aire y se inhalan fácilmente.

Las plagas no solo son otro desencadenante potencial para las personas que padecen asma, sino que algunos estudios también sugieren que la exposición a los excrementos de las cucarachas en realidad podría causar que los niños en edad preescolar desarrollen asma.

Monóxido de carbono

El monóxido de carbono (CO) es un gas venenoso sin sabor ni olor. Alrededor de 50.000 personas buscan atención médica cada año debido a una intoxicación accidental con monóxido de carbono.

Las estufas, hornos o calderas de gas defectuosas, el retroceso de una chimenea abierta y las emisiones de escape de un vehículo al ralentí en un garaje son fuentes potenciales de monóxido de carbono. Si el monóxido de carbono está presente en su hogar, el primer síntoma que podría experimentar es un dolor de cabeza u otros síntomas similares a los de la gripe. Los altos niveles de monóxido de carbono pueden ser fatales.

Proteja a su familia de las fugas de monóxido de carbono asegurándose de que los aparatos de gas, los hornos, los conductos de humos y las chimeneas reciban el mantenimiento adecuado e instalando un detector de monóxido de carbono.

Compuestos orgánicos volátiles (COV)

Los compuestos orgánicos volátiles (COV) suelen ser productos químicos fabricados por el hombre que se encuentran comúnmente en una gran cantidad de productos para el hogar, incluidos artículos de limpieza, pinturas, pesticidas, materiales de construcción y muebles.

Los COV se emiten como un gas, y los síntomas comunes de la exposición a los COV son irritación de los ojos, la nariz y la garganta, dolores de cabeza y mareos.

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Cómo mejorar la calidad del aire en su hogar

Comprensiblemente, la idea de que la contaminación puede existir dentro de su hogar y potencialmente dañar la salud de su familia puede parecer alarmante. Sin embargo, hay muchos cambios prácticos que puede hacer para mejorar la calidad del aire interior.

'La mejor manera de mejorar la calidad del aire interior es reducir los contaminantes y las fuentes, ventilar con aire exterior limpio y complementar con filtros de aire', dice el portavoz de la EPA. Así es como se hace esto.

Prohibición de fumar en interiores

Cuando se trata de fumar, el consejo es claro: tanto el humo de primera mano como el de segunda mano (conocido como humo de tabaco ambiental o HTA) es perjudicial para su salud y la de su familia. ETS libera aproximadamente 7,000 químicos al aire, 250 de los cuales han sido identificados como venenosos y otros 70 son cancerígenos conocidos.

'El único cambio que tendría un impacto enorme en la salud de nuestros niños es no fumar en el hogar y no permitir que se fume en el hogar', dice el Dr. Matsui.

Elizabeth Matsui, MD, MHS

El único cambio que tendría un enorme impacto en la salud de nuestros niños es no fumar en el hogar y no permitir que se fume en el hogar.

— Elizabeth Matsui, MD, MHS

Los bebés y los niños son más susceptibles a los efectos del humo de segunda mano ya que sus pulmones aún se están desarrollando. Entonces, si aún no lo ha hecho, ahora es el momento de prohibir fumar dentro de su hogar para ayudar a mejorar la calidad del aire interior.

Ventile los humos de la cocina

Al cocinar o calentar su hogar con gas, se liberan al aire pequeñas partículas de dióxido de nitrógeno (NO2) que pueden exacerbar los síntomas respiratorios del asma en los niños. Para evitar esto y reducir la contaminación interior, use un respiradero o un extractor cuando cocine y asegúrese de que esté ventilado hacia el exterior de la casa, dice el Dr. Matsui.

Alternativamente, abra una ventana para ventilar las emisiones de N02 de esa manera, o cambie a una fuente de energía más limpia, como la electricidad.

Eliminar fuentes de alérgenos

Para los niños que sufren una reacción grave a un alérgeno de interior, la única forma impactante de mejorar los síntomas es eliminar la fuente del alérgeno, dice el Dr. Matsui.

'Existe una variedad de estrategias que pueden ayudar a reducir la exposición a ese/a esos alérgenos, pero es difícil reducir mucho los niveles de alérgenos sin eliminar el animal (o el moho) que es la fuente del alérgeno', dice el Dr. Matsui.

Use un sistema de filtración de aire

Los estudios han demostrado que algunos sistemas de filtración de aire pueden ser muy efectivos para reducir las partículas, el polvo y otros niveles de alérgenos en el aire, lo que puede mejorar la función respiratoria en los asmáticos.

'La filtración del aire puede ayudar a reducir los niveles de contaminación del aire y los niveles de virus en el aire', dice el Dr. Matsui. 'Los limpiadores HEPA portátiles también son útiles si se usa uno que sea apropiado para el tamaño de la habitación.'

Un limpiador HEPA (que significa aire de partículas de alta eficiencia) es un tipo particular de filtro con fibras ultrafinas que pueden atrapar el polvo, el polen, el moho, las bacterias y cualquier partícula en el aire con una tasa de eficacia del 99,7 %, dice la EPA. portavoz.

Opte por un limpiador HEPA sin otras características y manténgalo en buen estado, aconseja el Dr. Matsui.

Lavandería en seco al aire libre

En los meses de invierno más fríos y húmedos, muchos de nosotros recurrimos a secar la ropa en el interior. Sin embargo, los expertos han advertido que esto podría estar afectando nuestra salud, señalando la evidencia de que dejar la ropa húmeda en el interior crea el ambiente perfecto para que prosperen el moho y los ácaros del polvo.

Un estudio de Escocia encontró que secar la ropa en interiores aumenta los niveles de humedad en el hogar en un 30 %, ya que una carga de ropa contiene hasta 2 litros de agua.

Para evitar esto, use una secadora o continúe secando la ropa al aire libre en los días más soleados. Si tiene que secar la ropa dentro de su casa, abra una ventana para permitir la ventilación.

Mantenga el polvo y el pelo de mascotas a raya

La presencia de ácaros del polvo puede desencadenar síntomas de asma en quienes la padecen. Aspirar regularmente con una aspiradora antialergénica puede ayudar a mantener bajos los niveles de polvo, junto con lavar la ropa de cama una vez a la semana y usar almohadas antialérgicas.

El polvo se deposita en las superficies y puede transportarse por el aire cuando se toca, por lo que puede ser una buena idea mantener las superficies lo más limpias y claras posible si tiene un asmático en casa. Y recuerde, los ácaros del polvo prosperan en condiciones húmedas, así que intente que la ventilación de su hogar sea parte de su rutina diaria.

Abre una ventana

Siempre que el aire exterior sea más limpio que el aire interior (que es el caso de virus como el COVID-19), abrir una ventana es una forma efectiva de aumentar la ventilación en su hogar, dice el Dr. Matsui.

Además de reducir los niveles de humedad, reemplazar el aire interior con aire exterior ayudará a mejorar la calidad del aire interior, especialmente cuando se utilizan productos con alto contenido de COV, como pintura o productos de limpieza. El flujo de aire ayudará a dispersar estos vapores.

¿Las plantas de interior realmente purifican nuestro aire?

Mucho se ha escrito sobre cómo las plantas de interior limpian y purifican nuestro aire interior, basado en gran medida en un Estudio de 1989 de la NASA . Sin embargo, algunos científicos han desacreditado esta evidencia, con un estudio de 2020 que estimó que se necesitarían entre 10 y 1,000 plantas de interior por metro cuadrado para lograr un beneficio real.

La EPA también ha descartado las plantas de interior como un medio para combatir la contaminación del aire interior, señalando que no hay pruebas sólidas que respalden esto. Es más, dicen que las plantas de interior podrían contribuir inadvertidamente a nuestro problema de contaminación, ya que aumentan los niveles generales de humedad, lo que crea el ambiente perfecto para que prosperen el moho y otros organismos.

Qué hacer si la salud de su hijo se ve afectada por la contaminación

Si sospecha que la salud de su hijo se ve afectada por la contaminación del aire interior, debe tomar dos medidas, aconseja el Dr. Matsui.

El primer paso es preguntarle al pediatra de su hijo si es probable que la salud de su hijo se vea afectada negativamente por la calidad del aire interior. El segundo paso es no permitir fumar dentro de su casa.

Si se sospecha que los alérgenos desencadenan los síntomas, es probable que se realicen pruebas de alergia para identificar qué alérgenos son los culpables. Esto lo puede hacer su pediatra a través de análisis de sangre o un alergólogo certificado por la junta que puede realizar análisis de sangre o pruebas cutáneas para alergias.

'Si su pediatra sospecha que su hijo tiene síntomas respiratorios crónicos, asma o alergias, los cambios descritos anteriormente pueden ser útiles', dice el Dr. Matsui.

Una palabra de Verywell

El hecho de que no pueda ver la contaminación del aire interior no significa que no exista. Si bien esto puede dar miedo, hay muchos cambios prácticos que todos podemos hacer para mejorar la calidad de nuestro aire interior.

Hacer cumplir una estricta prohibición de fumar, estar al tanto de quitar el polvo, aspirar regularmente el pelo de las mascotas, usar un mínimo de productos de limpieza y encender el extractor cuando cocinas son pequeños ajustes que todos podemos hacer. Y no subestimemos el beneficio de simplemente abrir una ventana para permitir la ventilación a través de su hogar.

Por supuesto, la fuente de la contaminación interior puede ser más difícil de solucionar. La presencia de moho negro, la contaminación exterior (si vive en un área contaminada) que se infiltra en su hogar y el combustible que usa para calentar y cocinar podrían estar afectando la calidad del aire que respira.

Si sospecha que la calidad del aire interior es deficiente, el uso de un monitor de calidad del aire interior podría ayudarlo a obtener una imagen más clara. Si cree que la calidad del aire interior podría estar haciendo que usted o su familia se enfermen, hable con su proveedor médico o con el pediatra de su hijo.

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